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Die Inka formten das größte Reich im vorkolumbianischen Amerika. Das administrative, politische und militärische Zentrum des Reiches befand sich in der Stadt Cusco (Peru). Die Inka-Zivilisation entstand irgendwann im frühen 13. Jahrhundert auf dem peruanischen Hochland. Ihre letzte Hochburg wurde 1572 von den Spaniern erobert.

Die Inka sprachen Quechua (runa simi = „Sprache der Menschen“) und verwendeten die Knotenschrift Quipu (Khipu).

Ausdehnung

Von 1438 bis 1533 nahmen die Inkas (Quechua: Tawantinsuyu, lit. "Die vier Regionen") unter anderem durch Eroberung und friedliche Assimilierung einen großen Teil des westlichen Südamerikas mit Schwerpunkt auf den Anden ein. In seiner größten Ausdehnung verband das Reich Peru, den Südwesten Ecuadors, das westliche und südliche Zentralbolivien, den Nordwesten Argentiniens, einen großen Teil des heutigen Chile und den Südwesten Kolumbiens zu einem Staat, der mit den historischen Reichen Eurasiens vergleichbar war.

Religion

Viele lokale Formen der Verehrung bestanden im Reich fort, die meisten davon betrafen lokale heilige Huacas, aber die Inka-Führung förderte die Sonnenverehrung des Inti - ihres Sonnengottes - und setzte seine Souveränität über andere Kulte wie den des Pachamama durch. Die Inkas betrachteten ihren König, den Sapa Inca, als den "Sohn der Sonne".

Zivilisation

Das Inkareich war insofern ungewöhnlich, als ihm viele Merkmale fehlten, die mit der Zivilisation in der Alten Welt in Verbindung gebracht wurden. Der Anthropologe Gordon McEwan schrieb:

„Den Inkas fehlte der Einsatz von Radfahrzeugen. Es fehlten Tiere zum Reiten und Zugtiere, die Wagen und Pflüge ziehen konnten... [Ihnen] fehlte das Wissen über Eisen und Stahl... Vor allem fehlte ihnen ein System der Schrift... Trotz dieser vermeintlichen Handicaps waren die Inkas noch immer in der Lage, einen der größten imperialen Staaten der Menschheitsgeschichte zu errichten.“ [Gordon McEwan, Die Inkas: Neue Perspektiven]

Zu den bemerkenswerten Merkmalen des Inkareichs zählen seine monumentale Architektur, insbesondere die Steinmetzarbeiten, das ausgedehnte Straßennetz, das alle Ecken des Reichs erreicht, fein gewebte Textilien, die Verwendung von geknoteten Schnüren (quipu) zur Aufbewahrung von Aufzeichnungen und zur Kommunikation, landwirtschaftliche Innovationen in einem schwierigen Umfeld sowie die Organisation und Verwaltung, die seinen Menschen und ihrer Arbeit aufgezwungen oder gefördert wurden.

Wirtschaft

Das Inkareich funktionierte weitgehend ohne Geld und ohne Märkte. Stattdessen beruhte der Austausch von Gütern und Dienstleistungen auf Gegenseitigkeit zwischen Einzelpersonen, Gruppen und Inka-Herrschern. Die "Steuern" bestanden aus einer Arbeitsverpflichtung einer Person gegenüber dem Reich. Die Inka-Herrscher (die theoretisch alle Produktionsmittel besaßen) revanchierten sich, indem sie ihren Untertanen Zugang zu Land und Gütern gewährten und in feierlichen Festen Speisen und Getränke zur Verfügung stellten.